Talk 2017/08/09 16:00

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「あの頃」の恐竜博士がびっくりした現在の恐竜事情

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いつの時代も子供たちに大人気の恐竜。幼い頃は恐竜博士だったという人も少なくないだろう。しかし、そんな人は現役の恐竜博士と話す時に注意が必要だ。というのも、現在は古生物学の黄金期。最近10年で、過去200年の間に発掘されたよりも多くの化石種が発掘され、恐竜を始めとする古生物に関する常識がいくつも覆されている。そこで、訳知り顔で古い知識を披露してしまわないように、子供の頃は恐竜博士だった筆者(40代前半)が知って驚いた、現在の常識を紹介しよう。

常識その1「恐竜は絶滅してない」

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©Saint Thomas Productions

「恐竜は何千万年も前に何らかの原因で絶滅し、現在は化石などからその姿を想像するしかない」。そんな根本的な常識もいつの間にか覆されていた。「絶滅を免れた一部の恐竜の子孫は、進化した姿で今も大量に生息している」。それが現在の恐竜学の定説となっているのだ。そして、その子孫とは、鳥。しかも、特別な鳥ではなく、日常的に見かける鳩やスズメも含む鳥類全般が"進化した恐竜"だと言うのだ。すべての恐竜は"竜盤類"と"鳥盤類"という2つのグループに分けられるが、鳥類は"竜盤類"の子孫で、6,600万年前に地球上から絶滅したのは、"鳥類を除く恐竜"なんだそう。

その進化の仕組みについては、世界的恐竜学者、小林快次博士の著書『恐竜は滅んでいない』(角川新書)や、同じく小林博士監修の『そして恐竜は鳥になった』(誠文堂新光社)などで比較的わかりやすく解説されているので、この話に興味が湧いた人は読んでみてほしい。

常識その2「プテラノドンもクビナガリュウも恐竜じゃない」

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Credit: Discovery Communications

かつて筆者が恐竜博士だった頃、メジャーな恐竜と言えば、ティラノザウルス、ブロントサウルス、ステゴザウルス、プテラノドン。そして、ネス湖のネッシーやドラえもんの映画で有名なクビナガリュウなどだった。しかし、分類上ではプテラノドンなどの翼竜(よくりゅう)とクビナガリュウは恐竜ではなく、「恐竜のそっくりさん」(小林博士)で、恐竜と共通する祖先を持ち、同時代に生きた別の種だという。しかも、これは近年の定説というわけではなく、分類上では、以前からずっと恐竜ではなかったのだそう。現状、翼竜やクビナガリュウは人気があるため、収録している恐竜図鑑もあるが、その際には、正確には恐竜では無いことも記されているそうだ。

常識その3「ブロントサウルスは存在しなかった......はず」

同じく人気の恐竜だったブロントサウルスは、その存在すら否定されてしまった。20世紀前半の時点で研究者の間では、先に発掘されたアパトサウルスの一種とされており、その研究結果が広く認知されると、図鑑や博物館からはブロントサウルスの姿と名前は消えてしまったのだ。ところが、2015年、ポルトガルの学者らがブロントサウルスとアパトサウルスは異なる種だったという学説を発表。ということで、ブロントサウルス復活の可能性もあるようだ。

今回、紹介した常識も、今後、新たな発見や研究により、揺らいだり、ひっくり返ったりする可能性がゼロでは無い。恐竜博士であり続けるためには、最新の情報を追い続けて、知識を更新していくことが重要なのだ。

Writer:丸本大輔

【参考文献】

「恐竜は滅んでいない」(小林快次/角川新書)

「そして恐竜は鳥になった」(監修:小林快次/執筆:土屋健/誠文堂新光社)

「愛しのブロントサウルス」(ブライアン・スウィーテク/白揚社)

スカパー!番組放送情報

夏休み大特集!恐竜と古代生物

放送日時 2017年8月13日(日) 11:30~12:30 他
チャンネル アニマルプラネット(CS341 /プレミアムサービス677)

※再放送や関連番組の検索はこちら

※放送スケジュールは変更になる場合がございます。

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